¿Por que ya no hay transbordadores espaciales y que alternativas hay?

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En enero de 2003, el transbordador espacial Columbia fue lanzado en su último vuelo al espacio. Columbia estaba en su misión número 28 cuando sufrió grandes daños poco después del lanzamiento. El alcance del daño no se entendió realmente hasta que el Columbia se estrelló cuando volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra antes de aterrizar el 1 de febrero de 2003. Todos los astronautas del transbordador espacial murieron, en el peor accidente espacial desde la explosión transbordador espacial Challenger en su lanzamiento en 1986. Tras perder el Columbia, la administración Bush llego a la conclusión de retirar los transbordadores espaciales del servicio.

Las razones citadas fueron el costo de operarlas, que fue mucho más alto que las estimaciones iniciales y la falta de seguridad. El ambicioso plan del presidente Bush permitía que los transbordadores espaciales continúen volando hasta que se complete la Estación Espacial Internacional, pero además de eso, exige el desarrollo de nuevas naves espaciales capaces de llevar astronautas a la Luna y más allá. El problema fue que este ambicioso plan no estaba completamente financiado, por lo que el programa “Constelación” comenzó a acumular retrasos y sobrecostos, hasta el punto de que fue una de las primeras cosas que el presidente Obama decidió terminar.

A largo plazo, la iniciativa privada también podría ofrecer opciones con el desarrollo de una plataforma de lanzamiento certificada no solo para el transporte de carga sino también para el transporte de astronautas.

En esto, SpaceX parece tener una ventaja con su cápsula Dragon que es capaz de transportar hasta 7 pasajeros hacia y desde la órbita terrestre y más allá. Es la única nave espacial actualmente en vuelo que es capaz de devolver cantidades significativas de carga a la Tierra, y es la primera nave espacial privada que lleva humanos a la estación espacial, aunque actualmente solo está certificada para enviarse, tuvo un lanzamiento exitoso. Además, existe la posibilidad de que la Agencia Espacial Europea desarrolle un tipo de ATV tripulado.

Para la NASA, parece que la versión actual de sus planes es el llamado Sistema de lanzamiento espacial, que será una combinación de tecnologías desarrolladas para el programa del transbordador espacial, como motores principales y cohetes. utilizado en el programa Apolo. Será responsable del lanzamiento del vehículo tripulado multipropósito, basado en la cápsula Orion del Programa Constelación, que será un medio para que los astronautas de la NASA regresen a la órbita.

La empresa espacial estadounidense Radian ha anunciado planes para construir una nave espacial a finales de la década. Este es un híbrido entre un avión y una nave espacial. Impulsada por un motor químico, pero sin el uso de cohetes adicionales como el transbordador espacial. La nave espacial Radian será 100 % reutilizable y despegará y aterrizará como un avión. El santo grial de los viajes orbitales, los sueños y problemas de innumerables ingenieros de vuelo.

Un avión orbital puede despegar y aterrizar como un avión mientras está en la Tierra y moverse como una nave espacial cuando está fuera de la órbita terrestre. Construir uno de estos aviones es un reto que nadie ha podido superar todavía. El transbordador espacial de la NASA tenía la forma de un avión, pero no pudo abandonar la órbita de la Tierra sin la ayuda de cohetes que se lancen después de que la nave alcance la altitud deseada.

Bibliografía:

“Una nueva versión del transbordador espacial para 2030”, El confidencial.

“Y después de los transbordadores, ¿qué?”, RTVE, escrito por Javier Pedreira.

“Transbordador Espacial: Accidente del Columbia”, StarChild.

“Dragon”, SpaceX

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