Cantabria cuida del agua del planeta

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Acunada por el mar y mecida por una lluvia persistente, que nos acompaña todo el año, Cantabria es una comunidad condicionada y definida por el agua. Un bien natural que, pese a su abundancia se ha convertido en un lujo para muchos seres humanos, por la falta de cuidado y un uso adecuado. Esa conciencia colectiva ha dado sus frutos, en nuestra comunidad, en una de las instituciones punteras, a nivel mundial, en la gestión e investigación sobre el agua, hasta el punto de que sus investigadores trabajan en este momento en proyectos ambientales en tres continentes. Es el Instituto de Hidráulica ambiental de Cantabria (IH), y navegamos por él de la mano de su director general, Raúl Medina, ingeniero civil y profesor de ingeniería costera de la Universidad de Cantabria (UC)

El instituto y la fundación que sirve para gestionarlo nacieron en 2007 de la fusión de dos grupos de trabajo de la UC dedicados a temas de agua. Desde entonces estudian el agua, dulce o salada y todo lo que contiene (nutrientes, sedimentos o contaminantes, todo lo que envuelve al agua, incluyendo manufacturas (presas, embalses, diseños de ríos…) y también la gestión del agua. Un ejemplo son los últimos proyectos desarrollados por el IH. Así, el ministerio de medio ambiente de Egipto ha contratado al instituto para realizar un plan de gestión de 400 km de costa, determinando los usos de esa costa y las actividades que no se deben hacer, donde construir hoteles o donde hacer las carreteras, todo para conseguir preservar esas costas. Otro de tipo de proyecto es el que se ejecuta en Omán, donde el gobierno les ha contratado para desarrollar un sistema de alerta temprana ante tsunamis. Otros son los que actualmente se realizan para la ONU, en el estudio de inundaciones en el Salvador, o sobre el impacto del cambio climático en las playas del Sudamérica. O trabajos en hidrobiología sobre ecosistemas marinos y fluviales, en los que están trabajando para intentar recuperar el ecosistema de los estuarios

Pero siempre con un factor común, el estudio y análisis del agua. En ocasiones el IH desarrolla trabajos de campo vitales para la protección del medio y las personas, para el equilibrio entre los humanos y la naturaleza. Pero en otras, el IH desarrolla modelos de análisis y estudio que permiten a otros investigadores realizara sus estudios o sus planes. Es el caso del IH-2VOF, el IH-3VOF o del IH FOAM, modelos que permiten el estudio y predicción de la interacción del oleaje y el viento, las resistencias de las infraestructuras costeras o el estudio energético de ondas y flujos de marea. Ello ha permitido llevar a cabo, con otras instituciones planes de producción energética, desarrollo de materiales para escolleras y puertos o sistemas de predicción de olas que permiten proporcionar información, por adelantado, a los amantes del surf y, de esa manera, apoyar al turismo (el sistema surf zone).

En la actualidad el IH lo forman 140 personas, en su mayoría contratados fuera de la universidad, y que cubren todos los campos de la investigación del agua (ingenieros de todas sus especialidades, biólogos, especialistas en ciencias ambientales y del mar e, incluso, bogados, economistas o físicos, geógrafos.

Pero el mantenimiento de esta infraestructura humana y de investigación es costoso, por lo que el IH ha sabido combinar el trabajo científico con la rentabilización económica de su labor. En la actualidad  el 73% de los trabajos se realizan fuera de España, siendo más abundantes los  trabajos para administraciones publicas.

“Quizá uno de los más trascendentes sea el que hicimos para el Ministerio de Medio Ambiente de Egipto. Un proyecto en la zona de Alejandría, que tiene el 40% de la industria de todo el país, donde viven 5 millones de habitantes que viven en un tramo de costa muy pequeño y degradado, y donde el Banco Mundial convocó un concurso para hacer un estudio de la mejora de ese tramo de costa. Y el que actualmente desarrollamos en Oman sobre sostenibilidad”. Es solo un ejemplo de los muchos que nos expone el profesor Medina y que también representan el afán del IH por desarrollar medios para aumentar la competitividad de nuestras empresas.

“¿Nuestra mayor preocupación?, frenar el deterioro de nuestra costa. Pensar que tenemos un  16% de costa degradada en España, mientras que el 19% ya no es costa es un muro. En el arco mediterráneo el 53% necesita algún tipo de actuación de restauración, por la calidad del agua, por erosión o por problemas derivados de la ocupación. Pero España no es el único reto. Fuera de aquí hay zonas costeras extremadamente deterioradas, como en Palestina, donde  todos los desagües de aguas fecales evacuan directamente en las playas, generando un  circulo de la pobreza ambiental, en el que el uso y el abuso se alimentan, reduciendo además los recursos y el futuro de esa población”.

Para los miembros del IH, el gran objetivo no es tanto física ambiental como el modelo de gestión. “Tiene que aumentar la coordinación entre las diferentes administraciones, por ello va a dictarse una directiva europea que obligará a las administraciones que tienen una competencia en la costa a que tengan un sistema que les permita coordinar sus decisiones, evitando así que unas y otras se entorpezcan”. Este es el IH, el único centro ITS que no recibe ningún tipo de subvención, que se auto financia con los ingresos de sus trabajos. Y es de Cantabria.  

¿Cómo se creó y que es el IH?

Inicialmente éramos 2 grupos de la universidad que nos dedicábamos a temas de agua, unos se dedicaban a temas de agua dulce, ríos, y ortos a tema de agua salada, el mar. Estos grupos de personas fueron creciendo a lo largo del tiempo, pero la universidad no era capaz de recoger a tantas personas que hacían investigaciones en temas de agua, por lo que se vio la necesidad de crear el instituto de hidráulica ambiental de la universidad de Cantabria, el cual es un instituto mixto entre la universidad y una fundación. Esta fundación se creó para poder gestionar al instituto

¿Qué se hace en el IH?

Nos dedicamos al estudio del agua sea dulce o salada, limpia o sucia, todo lo que lleva el agua (nutrientes, sedimentos…) todo lo que envuelve al agua, incluyendo manufacturas (presas, embalses, diseños de ríos…) y también la gestión del agua. Por ejemplo: El ministerio de medio ambiente de Egipto, nos llama y nos pide que le hagamos un plan de gestión de 400 km de costa, viendo lo que se puede hacer y lo que no se puede hacer, donde construir hoteles, donde hacer las carreteras…. Para preservar esas costas; O, por ejemplo, nos llama el gobierno de Omán y nos dice que tiene problemas con los tsunamis debido a que los terremotos que se producen en Irán pueden llegar a alcanzar a Omán por la costa, entonces lo que quieren es tener un sistema de alerta temprana para saber cuándo les va a llegar ese terremoto y estar alertas.   

O nos llama la ONU y nos dice tenemos problemas de inundaciones en el salvador queremos que lo estudiéis

Nos llama la ONU, porque están preocupados por el cambio climático en las playas del Sudamérica, ¿podéis hacer un estudio?

Fijaros que el factor común de todo lo que he dicho, es el agua.

Todo en lo que tiene que ver el agua, ahí estamos.

Importante, lo hacemos desde el punto de vista de investigación porque queremos enfrentarnos a los problemas desde el punto de vista de ampliar el conocimiento y poder generar tesis doctorales, artículos.

¿Quiénes forman el IH?

El IH nace desde la UC, hay un conjunto de profesores, ahora en el IH somos 140 personas, de esas 140, 10 proceden de la universidad, las otras 130 son investigadores contratados que viven de los trabajos que realizan. Son

Tenemos un 40% son ingenier@s, (de caminos, industriales, de comunicaciones,etc…) otro 40% son amibientales (biólogos, licenciados en ciencias ambientales, licenciados en ciencias del mar), y otro 20% miscelania (abogados, economistas, físicos, geografos…)

Para poder abordar todos los diferentes problemas que tiene el agua.

Por ejemplo en un tema de gestión de un tramo de costa, en el que hacen falta los abogados, los economistas, en un problema de inundaciones, necesitamos la ayuda de un físico… Grupo multidisciplinario, somos un 52% de hombre y 48% de mujeres, está bastante igualado, ya que el IH no elige a sus trabajadores por su género.

El IH pone su solicitud de plaza, y se busca el mejor curriculum.

¿Cuáles son las líneas de investigación más del IH?

El instituto tiene 4 áreas y dentro de esas áreas hay 2 o 3 líneas diferentes, hay un área que es el área experimental, tenemos el gran tanque, un laboratorio de hidráulica y un laboratorio ambiental.

Hay otra área que es el área de hidrobiología, y se dedica tanto a los ecosistemas fluviales como a los ecosistemas marinos.

Luego tenemos otra área que se dedica a las infraestructuras, es decir, a los puertos, las boyas para generación de energía… dentro de esta área está también todo lo del cambio climático. Tenemos 5 patentes en este campo. Y ayudamos a personas que quieran poner algún tipo de proyecto de renovables y les decimos que cuanta energía puede producir ese proyecto.

 Y luego tenemos otra área que se dedica a la hidráulica, tanto costera como fluvial, entonces ese abanico de hidráulica, infraestructuras, hidrobiología y experimental son las cuatro grades areas del instituto.

A parte de Cantabria, usted trabaja también en lugares diferentes como Egipto, ¿Cómo es su trabajo en Egipto?

Es fácil de entender, Cantabria es una región muy pequeña, entonces con 140 personas dedicadas al tema del agua Cantabria se queda pequeña, y España se queda pequeña enseguida.

Aproximadamente el 73% de los trabajos que hacemos, del volumen económico del trabajo que hacemos proviene del extranjero, Cantabria representa al 3% de nuestro presupuesto, y el resto es nacional.

En estos momentos, aunque hacemos trabajos para empresas, la mayoría de nuestros trabajos los hacemos para administraciones, como el Ministerio de Medio Ambiente o una consejería de una comunidad autónoma, y da lo mismo que sea en España que en cualquier sitio, lo importante es que son administraciones públicas las que llevan el tema del agua.

Ahora trabajamos más internacionalmente porque en España no hay tanto trabajo, lo importante es trabajar, y trabajar bien, si tu haces bien el trabajo, al final luego la gente te llama, te llaman de Naciones Unidas o te llaman de Omán, etc.

Estamos haciendo un trabajo muy bonito en Qatar. Qatar nos ha pedido que hagamos el estudio de toda su costa para en 2020 tener todo bonito y entonces Qatar es un país que ha crecido mucho.

En estos momentos lo que estamos haciendo es exportar ciencia y tecnología al extranjero, es decir estamos trayendo dinero de fuera, y llevando allí nuestra tecnología.

-¿Lo de Egipto fue un proyecto que salió a concurso?

En Egipto hemos hecho y estamos haciendo varias cosas, todo lo de costa lo hicimos porque nos llamó directamente el Ministerio de Medio Ambiente. Ahora estamos haciendo una cosa muy concreta que se trata de un proyecto en la zona de Alejandría, que tiene el 40% de la industria de todo Egipto, tiene 5 millones de habitantes que viven en un tramo de costa muy pequeño que está bastante degradado, y el Banco Mundial saco un concurso para hacer un estudio de la mejora de ese tramo de costa de Alejandría, entonces ahí hemos optado nosotros, y hemos ganado el concurso. Es una mezcla, para ciertas cosas te llaman directamente y para otras cosas hay una oferta pública a la que te presentas, como por ejemplo el tema de Qatar, que hizo un concurso público internacional, a este concurso se presentaron más de 30 empresas de todo el mundo, el propio gobierno de Qatar contrató un comité de evaluación para evaluar todas las propuestas y poco a poco, toman una decisión después de haber ido nosotros allí a Qatar a defender nuestra propuesta.

¿Cuál es el principal problema de la costa de Qatar?

Qatar es como un niño que ha crecido mucho muy rápidamente y al crecer tan rápido no todo lo ha hecho bien. La población de Qatar son cataris 200000 habitantes, actualmente hay 1300000 habitantes, tiene más de 1 millón de extranjeros, pero hace quince años eran 20000, es decir han multiplicado más que por cinco su población en quince años, y esto es porque tiene gas, entonces extraen el gas y tiene mucha riqueza y tiene que ser capaces de extraer el gas y de venderlo y hacen falta instalaciones y de repente vienen 1 millón de personas. Entonces en un país que era la nada, surge de repente la necesidad de hacer una obra y tiene recursos y dinero para hacerlos, y la hacen, entonces ahora tiene la costa que tienen y piensan como preservar lo que aún tiene y como recuperar lo que han perdido. No es diferente a lo que hicimos en España, cuando en España empezamos a ir a la playa, hacia los años sesenta comenzamos a construir lo que es Benidorm, Marbella… y fue masivo, entonces en los años ochenta llego la Ley de Costas y hubo que parar, la historia se repite.

¿Van a ir muchos investigadores y técnicos de IH a Qatar?

Si, como podéis imaginar ahora viajamos mucho, siempre hay gente del ih por ahí fuera, en el proyecto de Qatar hay unas 15 personas y en el de Oman trabajaran unas 20 personas, no todas van a Qatar pero estarán por ahí.

¿Cuánto durará el proyecto de Qatar?

Este proyecto dura 18 meses, es decir, todo este año y parte del 2014.

Este proyecto significa la salida del IH al extranjero, ¿Cómo valorais este hecho?

Mas que la salida, para mi es una puesta de largo, es el que más renombren los medios ha tenido, pero no surge de la nada, este proyecto surge de una trayectoria y es gracias a esa trayectoria previamente al de Qatar tres proyectos.

Que no van a poder volver atrás todas las agrupaciones han cambiado, han cambiado la dinámica, han cambiado la biología, han cambiado los ecosistemas, y el principal problema que tenemos en estos momentos es intentar recuperar el ecosistema de los estuarios

¿Cuál considera que es la costa más degradada desde el punto de vista medio ambiental?

La costa más degradada pues…buff..no sabría que decirte hay ejemplos muchos ejemplos de costa degradada, no…tampoco quiero señalar uno concreto porque costa degradada tenemos el 16% de la costa española, el 16% ya no es costa es un muro, el 16% de la costa es decir ya ha desaparecido la costa. En el arco mediterráneo el 53% necesita algún tipo de actuación de restauración unos son por temas más de calidad del agua otras por erosión otras por ocupación…es en España que si sales fuera de España ves cosas realmente horribles y algunas casi casi por necesidad es decir vas a la franja de Palestina y te encontrarás todos los desagües de aguas fecales directamente en la playa y eso te da luego siempre lo que se llama el circulo de la pobreza ambiental   tu degradas el medioambiente y cuando degradas el medioambiente eso hace que la gente quiera usarlo que tal y eres más pobre y como eres más pobre pues más utilizas el recurso ya que como puedes comprender pues el de Palestina contamina más y eso lo degrada.

¿Cuál cree que son los objetivos inmediatos para mejorar nuestras costas?

Antes me he centrado en la física ambiental pero ahora voy a cambiar el enfoque. Lo que hay que cambiar es el modelo de gestión, tiene que aumentar la coordinación entre las diferentes administraciones, y ahora va a haber una directiva europea que va a cambiar. Las administraciones que tienen una competencia en la costa tienen que tener un sistema que les permita coordinar sus decisiones. Porque si no las decisiones de uno entorpecen a las del otro y así.

Al utilizarlo empresas, nos pagan y es el único centro ITS que no recibe ningún tipo de subvención. Se auto financia con los ingresos de estas empresas

Imágenes Lucas Criado

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